Les Variations, die Gruppe, die den marokkanischen Rock auf der ganzen Welt zum Leuchten brachte

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Zwischen Ende der 1960er und 1970er Jahre schafften drei französisch-marokkanische Rocker ihren Aufstieg auf die Weltbühnen. The Variations, die Flaggschiff-Rockgruppe der 1970er Jahre, wurden von großen Namen wie den Rolling Stones, MC5, The Who und Led Zeppelin inspiriert.

Durchdrungen von den Formationen seiner Zeit hat Les Variations auch seine einzigartige musikalische Prägung entwickelt, die auf seinen marokkanischen Wurzeln beruht. Die 1963 gegründete Gruppe besteht aus Marc Tobaly (Gitarre), Jacky Bitton (Schlagzeug) und Jo Leb (Gesang). Das vierte Mitglied, Jacques Grande (Bass), bekannt als P’tit Pois, ist italienischer Herkunft.

Die in Frankreich ansässige Gruppe Les Variations begann mit Coverversionen von Rock’n’Roll-Songs. Später begann das Quartett, eigene Lieder zu schreiben. Er nahm am prestigeträchtigen französischen Rockwettbewerb Tremplin du Golf Drouot teil, was sie dazu veranlasste, einen Plattenvertrag mit Pathé Marconi zu unterzeichnen.

Von jungen Musikfans bis hin zu europäischen Stars

Bevor sie unter europäischen Rockmusikern Berühmtheit erlangten, waren die Mitglieder der Variations einfach junge Musikbegeisterte. Auch Marc Tobaly blickte im Interview mit dem Jukebox Magazine auf seine Reise zurück.

Der in Marokko geborene Gitarrist erinnert sich an seine Liebe zur Musik, die aus seiner in Fes lebenden Familie stammt. Mit seinen Freunden, den Costa-Brüdern, tauchte er schon in jungen Jahren in dieses künstlerische Universum ein.

Ihre Großmutter, Zohra El Fassia, war eine berühmte Sängerin aus der östlichen Region. Vor Les Variations gründeten Tobaly und seine Freunde „Les P’tits Loups“. Bevor sich die Gruppe 1964 auflöste, wurde die Gruppe durch instrumentale Coverversionen der Shadows und der Ventures sowie Lieder der Beatles und der Rolling Stones bekannt.

Während eines Besuchs bei seinem Cousin im selben Jahr in Casablanca lernte Tobaly Jo Leb kennen, den späteren Leadsänger der Variations. „Ein gemeinsamer Freund machte uns mit Jo Leb bekannt, einem verrückten Charakter, der auf der Bühne alles kaputt macht“, erinnert sich Tobaly.

„Am Nachmittag kümmert er sich um die Garage seines Vaters, wo wir mit ihm Spaß haben werden, indem wir Lieder der Stones covern, die damals in Marokko wenig bekannt waren. Ich bringe eine Gitarre mit. Mit den Regeln, die er sich aus dem Büro leiht, hämmert Jo aufs Schlagzeug.

Marc Tobaly

Während einer Show in Casablanca entdeckte Tobaly Jacky Bitton, der später Schlagzeuger der Gruppe wurde. „An diesem Abend spielte ihr Schlagzeuger ein monströses Solo… Was für eine Ohrfeige! Dieser Schlagzeuger gefiel mir sofort. Am Ende des Konzerts bat ich ihn um ein Autogramm, das ich jedoch nie bekam, da ich die Welt vor mir sah, die gehen musste. Dieser Schlagzeuger ist Jacky Bitton“, sagt er.

1966 wanderte Tobaly in das Vereinigte Königreich aus. „Ich habe sechs Brüder und Schwestern, die alle nach Frankreich, in die USA usw. gezogen sind. „Anfang Juli 1966, nachdem ich beim Spielen im Zallagh-Schwimmbad etwas Geld gewonnen hatte, kam ich im Urlaub nach Paris, um mich meinem Bruder Alain anzuschließen, der sieben Jahre älter ist als ich“, sagt er noch einmal.

Konzerte in London

Am Tag seiner Ankunft in Paris erfuhr der Gitarrist, dass er mit seinen Geschwistern Alain und Magda nach London ziehen musste. Anschließend teilen sie sich eine kleine Wohnung. Alain war ebenfalls musikbegeistert und arbeitete in einem Café. Tobaly begann am Piccadilly Circus und in einem italienischen Restaurant namens Papagayo aufzutreten.

„Ich habe Beatles-Songs gemacht, die ich mit ein paar italienischen Titeln wie ‚Come Prima‘ oder ‚Non Ho L’Eta‘ abgewechselt habe … Es war eine verrückte Zeit, in der alles wunderbar schien. Diese kleine Verpflichtung ermöglichte es mir, finanziell durchzuhalten“, sagt er.

In London fühlte sich der junge Marokkaner von der pulsierenden Musikszene der nebligen Stadt, darunter Carnaby Street und Bands wie The Creation, entfremdet.

Im September 1966, nach einem Sommer voller darstellender Künste, erwog Tobaly, nach Marokko zurückzukehren, um den Unterricht wieder aufzunehmen. Doch seine Liebe zur Musik brachte ihn schließlich dazu, seine Meinung zu ändern. „Zu Beginn des Schuljahres musste ich nach Marokko zurückkehren, aber ich beschloss, in Paris zu bleiben, trotz der Schmerzen, die es meinen Eltern bereiten würde“, gesteht er.

Marc und Alain bleiben in Paris, während der ältere Bruder sein Jurastudium wieder aufgenommen hat. Der jüngste der drei versucht sein Glück in der Musik. „Wir lebten in einem kleinen Studio in der Rue de l’Ouest. Meine ersten Versuche mit lokalen Gruppen waren enttäuschend: Ich habe den anderen gezeigt, was sie tun sollen. Wir haben täglich zwei Eier und Nudeln gegessen“, erinnert er sich.

Der Aufstieg der Variationen

Marc beschließt daher, eine Gruppe zu gründen. 1967 gründete er Les Variations mit Jacques Grande, Jacky Bitton und Jo Leb.

Alain und Marc finden Jacky Bitton über eine Anzeige. Sie kennen den talentierten Schlagzeuger aus ihrer Zeit in Marokko. Nach vielen erfolglosen Vorsprechen landeten sie für den Gesang bei der energiegeladenen Jo Leb. Alain traf Jo Leb zufällig in einem Café, wo er ihn überredete, den Sprung zu wagen, nachdem er Marokko verlassen hatte, um in Nizza zu studieren. Das Treffen mit Jacques Grande fand im Dezember 1966 in einer Bar statt.

Die Band beginnt mit den Proben und mischt Rock’n’Roll, R&B und Soul mit Einflüssen von Künstlern wie Otis Redding, Wilson Pickett, The Lovin’ Spoonful, Chris Montez und den Rolling Stones.

Les Variations gewann schnell ein Publikum und wurde zu einer der beliebtesten Rockgruppen Frankreichs. Im Dezember 1966 nahm das Quartett am Tremplin du Golf Drouot teil. „Viele der führenden Persönlichkeiten der Pariser Rockszene waren anwesend. Serge Morali (Jacques‘ Bruder), Leiter des Music Center Stores in der Rue de Douai, war Mitglied der Jury. Nach unserem Auftritt sagte er: „Von der ersten Note an wussten wir, wer gewinnen würde.“ Ich kann die Freude und das Glück, die uns dieser Sieg bereitet hat, nicht beschreiben“, erinnert sich Marc.

Skandinavische und marokkanische Wurzeln

Nach ihrem Erfolg in Paris unternahm die Gruppe eine Europatournee auf der Suche nach musikalischen Möglichkeiten. Nach einer Umgestaltung in der trendigen Compton-Boutique, um ihre Bühnenpräsenz zu verbessern, machten sich Les Variations auf den Weg nach Skandinavien.

Marc erinnert sich, wie er in einem Volkswagen Transporter saß. Die Gruppe machte Halt in Hannover, Deutschland, wo sie von einer florierenden Beatmusikszene begrüßt wurde. Als sie im Savoy-Club ein Plakat von The Smoke sehen, gehen sie mutig auf den Manager zu, der ihnen noch am selben Abend ein Probekonzert gewährt.

Auf ihrer Reise machen es sich die vier Künstler zur Gewohnheit, Bahnhöfe zu nutzen, um sich fertig zu machen und ihre Compton-Outfits anzuziehen. Jeder Stopp bietet neue Möglichkeiten, aufzutreten und begeisterte Reaktionen zu erhalten.

Diese Europatournee markiert einen Wendepunkt für Les Variations. Es stärkt die Bindung zwischen den Mitgliedern, ermöglicht es ihnen, ihre Bühnenerfahrung zu schärfen und trägt zur Gestaltung ihrer musikalischen Identität bei. Unterwegs stoßen sie auf Hindernisse, aber das Gesamterlebnis wird voller Abenteuer sein, die ihre künstlerische und persönliche Entwicklung prägen.

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Nach ihrem erfolgreichen Konzert in Hannover unternahmen Les Variations eine Europatournee. Sie schlafen in ihrem Volkswagen und treten in örtlichen Clubs auf. Ihre erste Single, Mustang Sally / Spicks And Specks, nahmen sie in Kopenhagen auf. Ihr wachsender Ruf ermöglichte es ihnen, im renommierten Hit House Club in derselben Stadt zu spielen.

Im Dezember 1967 kehrten Les Variations nach Frankreich zurück. Die Gruppe nahm an der Fernsehsendung Surprise-Partie teil, die am Silvesterabend 1968 ausgestrahlt wurde, was ihr landesweite Bekanntheit verschaffte. Am nächsten Tag wurde er von Plattenfirmen angeworben. Das Team unterschreibt bei Claude Ebrard, Vertreter der Robert Stigwood-Organisation in Frankreich.

Claude Ebrard produzierte Les Variations und handelte eine Lizenzvereinbarung mit Pathé Marconi aus. Andrew Jakeman kommt als Manager zum Team. Die erste Single „Come Along / Promises“ wurde im März 1969 veröffentlicht. Anschließend trat die Band im Palais des Sports auf, wo sie im April 1969 das Konzert von Johnny Hallyday eröffnete, und erlangte große Anerkennung.

Ihre zweite Single, What’s Happening / Magda, folgte im September 1969. Ende des Jahres gelangten Les Variations auf die internationale Bühne und traten am Silvesterabend als Vorband von Led Zeppelin auf.

Während sie in Europa lebten, behielten die Bandmitglieder ihre marokkanischen Wurzeln bei. Ihr erstes Album namens Nador erschien im Oktober 1970 und enthielt Originalkompositionen. Ihre Entscheidung, auf Englisch und nicht auf Französisch zu singen, ermutigte sie, in die Vereinigten Staaten zu ziehen, wo sie jedoch nie nennenswerte Erfolge erzielten.

Die Variations lösten sich 1973 auf und hinterließen ein Erbe, das die damalige marokkanische, französische und internationale Musikszene prägte und den Weg für andere junge Rocker ebnete, in der Moroccan Roll zu glänzen.

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