Karl Bürkli oder wie ein Schweizer den USA die direkte Demokratie einführte

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Porträt von Karl Bürkli im Jahr 1851.

KEYSTONE/© KEYSTONE / IBA-ARCHIV

Die Entstehung der direkten Demokratie in den Vereinigten Staaten basiert größtenteils auf Prinzipien, die im 19. Jahrhundert initiiert wurdent Jahrhundert vom Zürcher Sozialisten Karl Bürkli. Porträt eines pragmatischen Utopisten.

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7. Juli 2024 – 10:00 Uhr

Da der letzte Versuch, das Initiativrecht in den USA einzuführen, vor zwanzig Jahren gescheitert ist, gibt es auf Bundesebene keine direkte Demokratie. Die Staaten haben jedoch mehrere partizipative Instrumente eingeführt.

Am Ende des 19t Jahrhundert war es ein Schweizer, der in den Vereinigten Staaten den Grundstein für die direkte Demokratie legte. Der 1823 in Zürich geborene Karl Bürkli träumte sein Leben lang von einer Welt, in der die Menschen frei und gleichberechtigt in Palästen leben würden.

Davon hat er nicht nur geträumt, denn Bürkli wurde zu einer der Figuren des Schweizer Genossenschaftsmodells. Er war der Initiator der Gründung der ersten Kantonalbanken, die damals KMU Kredite gewährten.

Zwischen Utopie und Pragmatismus


Der Franzose Charles Fourier, einer der Väter des utopischen Sozialismus.

Gemeinfrei / Wikimedia Commons

In einem konservativen Umfeld am Ufer des Zürichsees aufgewachsen, gestand Karl Bürkli in einem seiner Bücher auch, dass er schon früh und freiwillig auf das Paradies verzichtet habe, das ihm als Kind versprochen worden war. Sein Vater, ein wohlhabender Aristokrat, vertrat reaktionäre Thesen und griff französische Revolutionäre an.

Um seinen Sohn zu demütigen, der seine Ideale nicht teilte, zwang er ihm eine Lehre in einer Gerberei auf. Bürkli gehorchte und häutete Tiere für ihr Leder. Er war sehr stolz darauf, diesen Beruf auszuüben, und fügte diese Erwähnung regelmäßig am Ende seiner Unterschrift hinzu. Die von seinem Vater beabsichtigte Demütigung hatte das Gegenteil bewirkt.

Wie es für die damaligen Handwerker üblich war, verließ Karl Bürkli für einige Zeit Zürich, um bei im Ausland tätigen Gerbermeistern seine Kenntnisse zu vertiefen. Er wurde 1845 in Paris eingesetzt und wurde ein Anhänger der etwas exzentrischen Thesen, die Charles Fourier, ein früher Sozialist, verteidigte. Ein Mann, der davon überzeugt war, dass sich das Meer an dem Tag, an dem der Kapitalismus besiegt würde, in Limonade und Haie in Schiffe verwandeln würden. Fourier hatte die „Phalansterie“ erfunden, eine Reflexion, die auf einer harmonischen Gemeinschaftsgesellschaft basiert.

Zeichnung, die eine für das Volk bestimmte Burg darstellt

Charles Fouriers „Phalansterie“ ähnelte dem Schloss von Versailles, war aber für das Volk gedacht und erblickte nie das Licht der Welt.

KEYSTONE/akg-images

Seine Vision basierte auf der Idee, dass zweitausend Menschen, die in einem Kollektiv versammelt sind, in großen und schönen Gebäuden zusammenleben und sich selbst verwalten könnten. Als Gesellschaften mit beschränkter Haftung organisiert, konnten diese Gruppen gemeinsam ihr Schicksal gestalten. Laut Fourier gingen Arbeiten und Genießen der Früchte derselben Arbeit Hand in Hand. Zurück in Zürich und von diesem Konzept verführt, übersetzte Bürkli 1848 Fouriers Schriften ins Deutsche. Doch obwohl sich die Schweiz bereits im Wandel befand, hatten seine Übersetzungen wenig Erfolg.

Die damaligen Arbeiter und Handwerker träumten vor allem davon, von besseren Gehältern profitieren zu können, statt sich ein Zusammenleben in Palästen vorzustellen. Um die damals herrschende Armut zu bekämpfen, gründete Bürkli in Zürich die erste Genossenschaft des Landes (Konsumverein), das Produkte zu faireren Preisen anbot. Diese Episode brachte ihn ins Kantonsparlament.


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Desillusioniert in den Vereinigten Staaten

Anschließend beschloss er, 1855 in die Vereinigten Staaten auszuwandern, um zu versuchen, die Theorien von Charles Fourier in die Praxis umzusetzen, und schloss sich einer Gemeinschaft in Texas namens „Reunion“ an. Doch zwei Jahre später kehrte er nach Hause zurück, ohne den erwarteten Einfluss gehabt zu haben. Es stimmt auch, dass die Ideen von Charles Fourier in den Vereinigten Staaten von einem seiner Schüler, Victor Considerant, missbraucht wurden.

Zurück in Zürich ertrug Bürkli die Sticheleien seiner Gegner. Er nahm seine Tätigkeit in der Genossenschaft wieder auf, die er vor seinem Rauswurf gegründet hatte. Da es ihm jedoch nie an Ideen mangelte, startete er 1861 in die Gastronomiebranche.

Dallas-Stadtrundfahrt

Reunion Tower in Dallas, Texas.

KEYSTONE/Richard Cummins

Das Gasthaus „Konsum“ ist ein Erfolg

Im alten Zürcher Stadtteil Niederdorf wurde sein Gasthaus „Konsum“ schnell zum Sammelpunkt einer neuen Bewegung. Gleichzeitig erlangte er 1866 seinen Sitz im kantonalen Parlament zurück.

Innerhalb des Parlaments behauptete bereits eine Elite, die repräsentative Demokratie zu verteidigen. Doch dadurch wurden zunächst die wirtschaftlichen Interessen dieser Kaste geschützt, während die Bauern, Arbeiter und Handwerker ihre Zunge herausstreckten.

Bürkli hatte nicht die harten Worte, um die seiner Meinung nach „silberne Aristokratie“ zu geißeln. Sein Verbündeter Friedrich Locher geriet während eines von Populismus und Beleidigungen geprägten Wahlkampfs selbst in die Kritik.

Im Jahr 1867 brach die Cholera in Zürich aus und verursachte verheerende Schäden unter der gefährdeten Bevölkerung. Eine Welle, die mehr Demokratie forderte, erstarkte. Im Dezember überreichte Bürkli dem Regierungspräsidenten eine Petition mit 30.000 Unterschriften, die eine völlige Reform der Verfassung forderte.


Die sogenannte „Miss Switzerland“ (auf dem Stein stehend und in traditioneller Tracht gekleidet) will ihre Schwester, die USA, davon überzeugen, Volksabstimmungen zu organisieren. Die Darstellung stammt aus dem Jahr 1893. In den Vereinigten Staaten konnten echte Frauen erst ab 1920 landesweit wählen. In der Schweiz wurde das Frauenwahlrecht 1971 eingeführt.

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Von da an etablierten sich die Volksinitiative und das Referendum als Mittel zur Opposition gegen die Beschlüsse des Parlaments in der Schweizer Landschaft. Auch Karl Bürkli hätte das Parlament am liebsten abgeschafft, vergebens. Und auch sein Plan, große Vermögen stärker zu besteuern, scheiterte.

Aus den USA kopieren und einfügen

Am 18. April 1869 verabschiedete der Kanton Zürich ein Grundgesetz, das so fortschrittlich war, dass das Ereignis auch anderswo als in der Schweiz für Aufsehen sorgte. Für Bürkli war es selbstverständlich, dass ein solches Signal weit verbreitet sein würde, da die Schweiz in seinen Augen zu einer Art Musterbeispiel für die „Vereinigten Staaten von Europa“ werden könnte.

Hätte er sich nicht selbst vorgestellt, dass die Schweiz eines Tages den Vereinigten Staaten beitreten würde, denn, wie er sagte, „Amerika ist die einzige Republik, die uns etwas lehrt.“ Diese Revolution in Zürich hatte über den Atlantik hinweg Interesse geweckt.

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„Pionier“ der Demokratie

Von diesem Moment an begannen die von Karl Bürkli vertretenen Thesen im englischsprachigen Raum zu kursieren. Im Jahr 1888 besuchte ihn der Vorsitzende der Typographengewerkschaft des Staates Pennsylvania, James William Sullivan, der Bürklis Werk seit etwa fünfzehn Jahren kannte.

Vier Jahre später veröffentlichte Sullivan in den Vereinigten Staaten einen Text mit dem Titel «Direkte Gesetzgebung durch das Bürgertum mittels Initiative und Referendum», ein Buch, das die Rechte des Volkes hervorhob. Diese Arbeit diente als Startrampe. Zwischen 1891 und 1898 erschienen in den Vereinigten Staaten nicht weniger als siebzig Publikationen zur direkten Demokratie in der Schweiz.

Sullivan, aber auch der Mann namens Simon U’Ren, der sich selbst mit Karl Bürkli ausgetauscht hatte, sowie andere Protagonisten schafften es, bis 1918 insgesamt 23 amerikanische Staaten dazu zu bringen, diese Rechte anzuerkennen. In dem in der Zentralbibliothek Zürich archivierten Exemplar des Buches, das Karl Bürkli von Sullivan erhalten hatte, hatte der Amerikaner geschrieben: „An Karl Bürkli, einen Pionier!“

Auch wenn ihm die Schweiz und die USA die direkte Demokratie zu verdanken haben, sind die Leistungen „dieses Pioniers“ noch wenig bekannt. Sein Ruhm erreichte nie den Ruhm eines seiner Zürcher Widersacher, Alfred Escher. Der Gründer der Bundesbahnen oder der Credit Suisse hatte an der Ausübung der repräsentativen Demokratie festgehalten, um die Privilegien einiger weniger zu stärken.

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Der Historiker Urs Hafner rehabilitierte das Werk Karl Bürklis, indem er ihm letztes Jahr eine lang erwartete Biografie widmete. Sein Titel: Karl Bürkli, Der Sozialist vom Paradeplatz (Karl Bürkli, le socialiste de la Paradeplatz).

Quellen

Urs Hafner, Karl Bürkli, Der Sozialist vom Paradeplatz (Karl Bürkli, le socialiste de la Paradeplatz), 2023.

Goran Seferovic, Volksinitiative zwischen Recht und Politik (Die Volksinitiative zwischen Recht und Politik), 2018.

Text erneut gelesen und überprüft von Benjamin von Wyl, übersetzt aus dem Englischen von Alain Meyer/op

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