Warum feiern Katholiken Christi Himmelfahrt nicht am selben Tag?

Warum feiern Katholiken Christi Himmelfahrt nicht am selben Tag?
Warum feiern Katholiken Christi Himmelfahrt nicht am selben Tag?
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Papst Franziskus wird wie alle Gläubigen in Italien, Irland und Polen an diesem Sonntag, dem 12. Mai, das Hochfest der Himmelfahrt feiern, drei Tage nach vielen anderen Ländern wie Frankreich oder Deutschland. Dieser überraschende Unterschied wird tatsächlich von der katholischen Kirche geplant und geregelt.

Zu Beginn der Apostelgeschichte kommt der Autor – der Überlieferung nach der heilige Lukas – auf die Tatsache zurück, dass er in seinem Evangelium das Leben Jesu „bis zu dem Tag, an dem er in den Himmel aufgenommen wurde, nachdem er …“ bezeugt hatte Der Heilige Geist gab den Aposteln, die er ausgewählt hatte, seine Anweisungen. Dann fährt er fort: „Ihnen zeigte er sich nach seiner Passion lebendig; Dafür gab er ihnen viele Beweise, denn vierzig Tage lang erschien er ihnen und redete mit ihnen vom Reich Gottes.“

Diese Quelle erklärt, warum die Himmelfahrt, die das Ende der irdischen Mission Christi markiert, vierzig Tage nach Ostern gefeiert wird. Diese Figur ist wichtig, weil sie in der Bibel immer wieder vorkommt: Die Sintflut dauert vierzig Tage, Moses verbringt vierzig Tage auf dem Berg Sinai und bleibt vierzig Jahre in der Wüste mit dem Volk Israel, und schließlich kämpft Christus vierzig Tage lang gegen den Teufel die Wüste.

Da Ostern immer auf einen Sonntag fällt, fällt Christi Himmelfahrt mechanisch zwangsläufig auf einen Donnerstag. Und dies, obwohl das erste historische Ereignis des Himmelfahrtsfestes durch Eusebius von Cäsarea in seinem Leben von Konstantin (4. Jahrhundert) besagt, dass es damals sieben Wochen nach Ostern, also zeitgleich mit Pfingsten – und damit an einem Sonntag – gefeiert wurde.

Die Kirche passt sich den Feiertagen an

Allerdings wurde das Fest Christi Himmelfahrt ab dem 5. Jahrhundert vom Pfingstfest unterschieden und nach und nach auf vierzig Tage nach der Auferstehung, also einen Donnerstag, festgelegt. Bezüglich dieser Feierlichkeit lehrt das kanonische Recht, dass Himmelfahrt zu den „Gebotsfesten“ gehört, diesen zehn Festen, zu denen Katholiken verpflichtet sind, die Messe zu besuchen. Daher mag es überraschend erscheinen, dass Papst Franziskus die Himmelfahrt in diesem Jahr nicht am Donnerstag, sondern drei Tage später, am Sonntag, feiert. Dies ist sogar jedes Jahr der Fall, und zwar nicht nur im Vatikan: Italien, Irland, bestimmte Diözesen in den Vereinigten Staaten und Portugal folgen dieser Praxis tatsächlich.

Die Erklärung für diesen Unterschied liegt im landesspezifischen Feiertagskalender. In Frankreich ist Christi Himmelfahrt dank des von Pius VII. und Napoleon Bonaparte unterzeichneten Konkordats zu einem gesetzlichen Feiertag geworden und wurde noch nicht abgeschafft. In vielen Ländern ist dieser Feiertag auch ein arbeitsfreier Tag. Andererseits hat die Bischofskonferenz in Ländern, in denen Christi Himmelfahrt kein gesetzlicher Feiertag ist, die Möglichkeit, den Vatikan zu bitten, das Fest auf den darauffolgenden Sonntag zu verlegen. Diese durch ein päpstliches Indult bestätigte Ausnahme betrifft tatsächlich nicht nur die Himmelfahrt. In Frankreich gilt dies insbesondere für Fronleichnam, der für den Donnerstag nach dem Dreifaltigkeitssonntag geplant ist, aber auf Wunsch der französischen Bischöfe am Sonntag danach gefeiert wird – anders als beispielsweise in Polen, wo der Fronleichnam-Donnerstag ein gesetzlicher Feiertag ist.

Urlaub im Vatikan… aber nicht in Italien

Allerdings ist Christi Himmelfahrt im Vatikan selbstverständlich ein Feiertag. In diesem konkreten Fall schlossen sich die Päpste als Primaten Italiens dennoch der Entscheidung der Bischofskonferenz Italiens, der sie angehören, von 1977 an, das Hochfest auf den darauffolgenden Sonntag zu verschieben. In Italien ist Christi Himmelfahrt kein gesetzlicher Feiertag. Indem die Feier auf einen Sonntag gelegt wurde, war das damals erklärte Ziel klar: die Teilnahme der Gläubigen an diesem für den Christen wichtigen Fest zu fördern.

Nicht erschöpfende Liste der Länder, die am Sonntag Himmelfahrt feiern

Italien, Spanien, Polen, Portugal, Australien, Kanada, Irland, Ungarn und einige amerikanische Diözesen.

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