In einer „ziemlich dunklen“ Zeit wird ein französisch-chinesischer Satellit das ferne Universum erforschen

In einer „ziemlich dunklen“ Zeit wird ein französisch-chinesischer Satellit das ferne Universum erforschen
In einer „ziemlich dunklen“ Zeit wird ein französisch-chinesischer Satellit das ferne Universum erforschen
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Degradierte Beziehungen

Chen Lan, ein Spezialist für das chinesische Raumfahrtprogramm, lobte die „politische Bedeutung“ dieser Mission, „in einer eher dunklen Zeit in den Beziehungen zwischen China und dem Westen, die zeigt, dass die wissenschaftliche Zusammenarbeit trotz Schwierigkeiten fortgesetzt werden kann“.

SVOM wird in einer Erdumlaufbahn in einer Höhe von 625 Kilometern platziert und soll die Quelle von Gammastrahlenausbrüchen identifizieren, also Strahlungsausbrüchen von kolossaler Leuchtkraft, die jeden Tag am Himmel beobachtet werden. „Die Untersuchung begann mitten im Kalten Krieg“, sagt Bertrand Cordier, wissenschaftlicher Leiter des französischen Beitrags zu SVOM.

Es war im Jahr 1967, als amerikanische Satelliten zur Überwachung von Atomtests einen kurzen Blitz beobachteten, der Gammastrahlen aussendete – die energiereichsten Wellen im elektromagnetischen Spektrum, die beim Zerfall radioaktiver Elemente entstehen. „Sie dachten, sie hätten es mit einer nuklearen Explosion zu tun, die von der Erde ausgeht, bevor sie verstanden, dass sie aus dem Weltraum kam“, fährt Bertrand Cordier fort.

Die Rakete startet am 22. Juni 2024 vom Xichang Satellite Launch Center. — © IMAGO/Chen Haojie / IMAGO/Xinhua

Anfang der 1970er Jahre gelangte die Datei in die wissenschaftliche Welt und „seitdem versuchen wir, den Ursprung dieser Phänomene zu verstehen“, erklärte dieser Forscher der CEA (Atomic Energy Commission) bei einer Präsentation der französischen Instrumente von SVOM an die Presse.

Mehrere Weltraummissionen, darunter das amerikanische Swift-Teleskop, haben es ermöglicht, diese unvorhersehbaren Ereignisse zu identifizieren. Zunächst wird ein sogenannter schneller Lichtblitz in Form von Gammastrahlen ausgesendet, der zwischen einem Bruchteil einer Sekunde und einigen zehn Sekunden dauert.

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Was folgt, ist eine „remanente“ Emission von .

Wertvolle Werkzeuge

Die kurzen Blitze scheinen von der Verschmelzung kompakter Objekte zu stammen, entweder zweier Neutronensterne oder eines Neutronensterns mit einem Schwarzen Loch. Lange Blitze würden durch die Explosion der allerersten massereichen Sterne entstehen, die viel größer als die Sonne sind: eine bestimmte Population von Sternen, die zu Beginn des Kosmos geboren wurden und nach kurzer Lebensdauer gewaltsam sterben. Der am weitesten entfernte Ausbruch, der bisher identifiziert wurde, ereignete sich nur 630 Millionen Jahre nach dem Urknall oder 5 % des aktuellen Alters des Universums.

Sie sind daher wertvolle Werkzeuge zur „Erforschung des fernen Universums“, insbesondere des wenig bekannten chemischen Prozesses, durch den die ersten Sterne entstanden, entschlüsselt Susanna Vergani. Diese Ausbrüche haben auch den Vorteil, dass sie die Abdrücke der Gaswolken tragen, die sie während der verschiedenen Zeitalter des Universums durchquert haben, allesamt Markierungen seiner Geschichte.

“Das Rennen gegen die Zeit”

Da die Milchstraße zu alt ist, um sie hervorzubringen, ist die Wahrscheinlichkeit, dass ein solcher Gammastrahlenausbruch uns trifft, „extrem gering“, bemerkt Bertrand Cordier und fügt hinzu, dass die Erdatmosphäre bei Bedarf als Schutzschirm fungieren würde.

Die Hauptschwierigkeit besteht heute darin, diese Phänomene zu lokalisieren. Das französische ECLAIRs-Instrument des Satelliten ist daher mit einer codierten Maske ausgestattet, einer mit Löchern durchbohrten Metallplatte, die bei Beleuchtung durch eine Gammastrahlenquelle die Rekonstruktion ihrer Richtung ermöglicht.

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Die extreme Kürze dieser Phänomene wird Wissenschaftler in einen Wettlauf mit der Zeit versetzen, um rechtzeitig Informationen zu sammeln. Sobald SVOM einen Ausbruch erkennt, sendet es einen Alarm an ein 24-Stunden-Bereitschaftsteam von Wissenschaftlern. In weniger als fünf Minuten müssen sie eine Reihe von Teleskopen am Boden auslösen, die sich genau darauf ausrichten Achse der Explosionsquelle für detailliertere Beobachtungen.

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