Die NASA bereitet sich darauf vor, den Dune-Thopter in eine andere Welt zu schicken

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Die Dragonfly-Mission zum Saturnmond Titan hat Ähnlichkeit mit dem außerirdischen Flugzeug aus dem Film Dune

Veröffentlicht am 01. Mai 2024Zuletzt aktualisiert vor 5 Minuten3 Minuten Lesezeit

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Mit der Landung des Marshubschraubers Ingenuity in diesem Jahr nach 72 Flügen auf dem Roten Planeten ist die Erde erneut der einzige Körper im Sonnensystem, über den Flugverkehr herrscht. Aber das wird sich in ein paar Jahren ändern, wenn Dragonfly auf dem Saturnmond Titan eintrifft, ein achtblättriges Drehflügler (oder Oktokopter), das wie eine kleine Drohne über die Kohlenwasserstoffsanddünen des Titanen fliegen wird.

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Und im Gegensatz zu Ingenuity, das wie ein Toaster oder vielleicht eine neuartige Lampe aussah, ist Dragonfly ein viel cooler aussehendes Biest. Tatsächlich könnte man meinen, dass die Designer nach den gleichen Spezifikationen arbeiteten wie Denis Villeneuve in seinen Dune-Filmen. Die Libelle, etwa so groß wie ein Mini Cooper (oder, wenn Sie es vorziehen, ein Mars-Rover), hat eine verblüffende Ähnlichkeit mit den „Omnithoptern“ des Science-Fiction-Klassikers.

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Diesen Monat bestätigte die NASA, dass Dragonfly seinen Budgetantrag für 2025 erhalten hat, was bedeutet, dass die 3,3 Milliarden US-Dollar teure Mission auf dem Weg zu einem Starttermin im Juli 2028 ist. Danach bedeutet die enorme Entfernung zum Saturn, dass er sechs Jahre im Weltraum verbringen wird, bevor er ihn berührt im Jahr 2034 auf Titan landen.

„Dragonfly ist eine spektakuläre Wissenschaftsmission mit breitem Gemeinschaftsinteresse, und wir freuen uns, die nächsten Schritte dieser Mission zu unternehmen“, sagte Nicky Fox, stellvertretende Administratorin des Science Mission Directorate am NASA-Hauptquartier in Washington. „Die Erforschung von Titan wird die Grenzen dessen erweitern, was wir mit Drehflüglern außerhalb der Erde machen können.“

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Obwohl noch nicht gebaut, ähnelt die Libelle in den Vorstellungen der Künstler den „Thoptern“ der Dune-Saga – und in einem weiteren schönen Zufall wird sie über einer sandigen, von Dünen übersäten Landschaft ohne Wasser fliegen. Aber anders als der Wüstenplanet Arrakis (oder Dune) in den Romanen und Filmen ist Titan viel zu kalt, als dass flüssiges Wasser existieren könnte. Die Durchschnittstemperaturen liegen dort in der Größenordnung von -180 Grad Celsius, verglichen mit relativ milden -60 Grad auf dem Mars und (ich vermute) 40+ auf Arrakis.

Um Dragonfly dabei zu helfen, in der Luft zu bleiben, ist die Tatsache, dass Titan – der zweitgrößte Mond im Sonnensystem nach Jupiters Ganymed – auch der einzige natürliche Satellit mit einer dichten Atmosphäre ist. Tatsächlich ist die Atmosphäre des Titanen, die zu 95 Prozent aus Stickstoff und fünf Prozent Methan besteht, 60 Prozent dicker als die Luft auf der Erde und übt etwa den gleichen Druck aus, den man spüren würde, wenn man hier 15 Meter unter Wasser schwimmt.

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Auf dem Mond gibt es auch Flüsse und Seen aus flüssigem Methan und Ethan, und möglicherweise gibt es sogar einen unterirdischen Ozean aus flüssigem Wasser, obwohl dieser viele Kilometer unter der Oberfläche liegen würde.

Die zweijährige Mission von Dragonfly wird mehrere Flüge umfassen, um die Chemie und Bewohnbarkeit verschiedener Oberflächenstandorte zu erkunden. Seine acht Rotoren, die von einem 70-Watt-Radioisotopen-Thermogenerator angetrieben werden, werden es ihm ermöglichen, mit einer Geschwindigkeit von etwa 10 m/s in Höhen von bis zu 4.000 Metern zu fliegen und mit einer einzigen Batterieladung 10 km zurückzulegen, bevor er zum Aufladen landet. Da ein Tag auf Titan 16 Erdentage lang ist, wird die in der Dunkelheit verbrachte Zeit zum vollständigen Aufladen genutzt.

Es werden Materialproben entnommen und chemische Komponenten und Prozesse analysiert, die bei der Herstellung biologisch relevanter Verbindungen zum Einsatz kommen. atmosphärische Bedingungen messen; Methanreservoirs identifizieren und Durchflussraten bestimmen; geologische Merkmale, seismische Aktivität und Untergrundstrukturen charakterisieren; und nach wasser- oder kohlenwasserstoffbasierten chemischen Biosignaturen suchen.

Dadurch werden auch Sandwürmer vermieden. Dies ist kein erklärtes Missionsziel, aber man geht davon aus, dass jede Weltraummission dies tun möchte, sei es auf Titan oder anderswo.

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