Boeings Starliner ist nach Jahren der Verzögerung bereit, Astronauten zu fliegen. Hier ist, was so lange gedauert hat.

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HOUSTON – Alle dachten, Boeings neues Starliner-Raumschiff hätte schon früher Astronauten geflogen.

Starliner ist frühestens am Montag (6. Mai) bereit, zwei NASA-Astronauten zum ersten Mal zur Internationalen Raumstation (ISS) zu befördern, aber der Weg dorthin war lang. Anstelle einer unbemannten Testmission zur ISS benötigte Boeing zwei, um seine Ziele zu erreichen. Die Pandemie und zahlreiche technische Probleme verzögerten den ersten Astronautenstart der Kapsel zusätzlich.

Aber Sicherheit muss immer an erster Stelle stehen, betonten NASA- und Boeing-Beamte während einer Medienbesprechung am 22. März hier im Johnson Space Center der NASA. In jahrelanger zusätzlicher Arbeit arbeiteten die Teams sorgfältig an ihrem Ziel, Astronauten zu befördern. Und wenn neue Probleme auftauchen, würden sie weiter daran arbeiten, diese zu lösen, sagte Mark Nappi von Boeing zu Reportern.

„Ich nenne es überhaupt nicht frustrierend“, sagte Nappi, Programmmanager des Boeing-Programms für kommerzielle Besatzungen, über die länger als erwartete Wartezeit. „Wir wären zu diesem Zeitpunkt gerne weiter fortgeschritten. Daran besteht kein Zweifel. Aber wir sind hier, und wir sind vorbereitet, und wir sind bereit zu fliegen.“

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Die erste Starliner-Mission mit Astronauten, Crew Flight Test oder CFT genannt, wird zwei erfahrene NASA-Astronauten und ehemalige Navy-Testpiloten zur ISS schicken: Kommandant Barry „Butch“ Wilmore und Pilotin Suni Williams. Sie werden etwas mehr als eine Woche im Weltraum sein, nachdem sie an Bord einer Atlas-V-Rakete der United Launch Alliance von der Cape Canaveral Space Force Station in der Nähe des Kennedy Space Center (KSC) der NASA in Florida gestartet sind.

Die Astronauten werden ihre jahrzehntelange Raumfahrt- und Luftfahrterfahrung nutzen, indem sie das Raumschiff gründlich überprüfen und sicherstellen, dass es alle wichtigen Anforderungen für den automatischen und manuellen Flug erfüllt. Wenn Starliner alle CFT-Tests besteht, ist der Weg frei für betriebsbereite, sechsmonatige Starliner-ISS-Missionen, beginnend mit Starliner-1 im Jahr 2025.

CFT folgt zwei unbemannten Flügen von Starliner. Eine im Dezember 2019 durchgeführte Mission namens Orbital Flight Test (OFT) erreichte die ISS nicht wie geplant. Boeing verbrachte mehrere Jahre damit, inmitten der Pandemie Dutzende Reparaturen an der Raumsonde durchzuführen, und hatte Erfolg: Ein Versuch im Jahr 2022 (OFT 2) erreichte die ISS und erreichte alle anderen wichtigen Flugziele.

Im Sommer 2023 kam es jedoch zu weiteren Problemen, als die Teams neue Probleme mit Starliner entdeckten, die die bemannte Raumfahrt weiter verzögerten. Zum Beispiel: Die Aufhängeleinen der Hauptfallschirme von Starliner konnten nicht so viel Masse tragen, wie die Ingenieure dachten, und brennbares P213-Klebeband bedeckte einen Großteil der Verkabelung der Kapsel.

Boeings Starliner-Kapsel landet am 25. Mai 2022 im Anschluss an Orbital Flight Test 2 sicher auf dem White Sands Missile Range in New Mexico. (Bildnachweis: NASA/Bill Ingalls)

Sowohl NASA- als auch Boeing-Vertreter betonten beim Briefing am 22. März, dass die beiden Testflüge ihren Zweck erfüllten: Sie erkannten Probleme, bevor Menschen an Bord stiegen. Steve Stich, Leiter des Commercial Crew Program der NASA, sagte Reportern, dass er die Astronauten von CFT und Starliner-1 eng eingebunden habe, um alle Probleme anzugehen.

„Aus meiner Sicht scheint es bisher so, als hätten wir alles durchgesehen“, sagte Stich. „Wir haben in vielen Fällen unabhängige Analysen durchgeführt … von Landelasten, Abbruchleistung, Rendezvous und Andocken, all diese Dinge. Und ich würde sagen, in dem Zeitrahmen, den wir vom letzten Sommer bis heute hatten, Wir haben diese Zeit wirklich damit verbracht, die Flugsoftware ganz integriert im Boeing ASIL zu testen [Avionics and Software Integration Lab] Einrichtung.”

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Von links: Tony Ceccacci, Manager für die Integration der Flugbesatzung des Boeing Starliner, und die NASA-Crew-Flight-Test-Astronauten Barry „Butch“ Wilmore und Suni Williams nehmen an einer Missionsprobe im Avionics and Software Integration Lab von Boeing in Houston teil. (Bildnachweis: Boeing/Steven Siceloff)

„Wir haben alles getan, um sicherzustellen, dass uns nichts entgeht“, fügte Stich hinzu. „Ich neige dazu, viele Fragen zu stellen. Ich bin eher ein praktischer Programmmanager, würde ich sagen. Im Herzen bin ich vielleicht ein bisschen Ingenieur. Deshalb versuche ich, in bestimmten Bereichen nachzuforschen, um sicherzugehen.“ dass wir nichts verpasst haben.

„Der letzte Fallschirmtest hat uns enormes Vertrauen in dieses System gegeben“, fuhr er fort. „Ich würde sagen, wir hatten bei diesem Fallschirmtest mehr Instrumente als in der Vergangenheit, um die Dynamik zu untersuchen, wie die Fallschirme tatsächlich aus dem Fallschirmfach herauskommen – und haben die Ränder dieser Fallschirme berechnet und vieles mehr.“ Vertrauen in dieses System.

„Was wir jeden Tag tun, ist sicherzustellen, dass Sie nichts verpassen. Die Raumfahrt ist so kompliziert. Ich denke, wir gehen Schritt für Schritt vor und schauen uns alle Daten an. Wir haben alle Anomalien während des Fluges geschlossen.“ von OFT zu unserer Zufriedenheit Und jetzt werden wir das durchgehen. [CFT] Flugbereitschaftsprozess.“

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Die NASA-Astronauten Suni Williams (im Vordergrund) und Butch Wilmore tragen Boeing-Raumanzüge im Starliner-Raumfahrzeugsimulator im Johnson Space Center der NASA während eines Notfalltrainings am 3. November 2022. (Bildnachweis: NASA/Robert Markowitz)

Während alle Starliner-Systeme auf dem Prüfstand stehen, ist eines für CFT besonders hervorzuheben: das Lebenserhaltungssystem, das unter anderem die Astronauten mit Sauerstoff versorgt und Kohlendioxid entfernt. Dieses System wurde nicht mit Menschen an Bord getestet, aber die Teilnehmer des Briefings betonten, dass es umfangreiche Bodentests gegeben habe, um sich auf den Raumflug vorzubereiten.

Stich sagte, ein kürzlich durchgeführter integrierter Test mit den Astronauten in Boeings Commercial Crew and Cargo Processing Facility am KSC habe es Williams und Wilmore ermöglicht, „es auszudrücken“. [the life support system] Er sagte, der Test habe „uns viele gute Daten und die Zuversicht gegeben, dass das Ökosystem mit Suni und Butch an Bord so funktionieren wird, wie wir es brauchen.“

Nappi wies auf eine Vereisung des thermischen Kontrollsystems während des unbemannten OFT hin, die „wahrscheinlich eher darauf zurückzuführen war, dass keine Besatzung an Bord war“. Boeing habe jedoch „bei diesem letzten Schritt einige Änderungen vorgenommen, um sicherzustellen, dass so etwas nicht noch einmal passiert.“

Die Hinzufügung von Besatzungsmitgliedern würde während des Raumflugs mehr Wärme erzeugen, als wenn ein Starliner ohne Menschen an Bord fliegen würde, sagte er. Boeing wird den Starliner evaluieren, um zu sehen, wie das Kühlsystem des Fahrzeugs darauf reagiert, ob die Luftfeuchtigkeit konstant bleibt und ob andere mögliche Auswirkungen vorliegen.

Im Jahr 2014 erhielten sowohl Boeing als auch SpaceX von der NASA Aufträge für den Flug von Astronauten zur und von der ISS, um die Nachfolge des Space Shuttles der Agentur anzutreten, das 2011 eingestellt wurde. Boeings Vertrag hat einen Wert von 4,2 Milliarden US-Dollar, während der von SpaceX einen Wert von 2,6 Milliarden US-Dollar hat.

SpaceX hat mit seinem Crew Dragon bisher elf operative bemannte Missionen zur ISS geschickt: acht für das kommerzielle Besatzungsprogramm der NASA und drei kurzfristige Missionen im Auftrag des in Houston ansässigen Unternehmens Axiom Space.

Eine Handvoll NASA-Astronauten fliegen aus technischen und politischen Gründen auch an Bord der russischen Sojus-Raumsonde und folgen dabei einer seit langem etablierten behördenübergreifenden Praxis. Nach der Ausmusterung des Shuttles im Jahr 2011 und der ersten bemannten Mission von SpaceX, dem Demo-2-Testflug, im Jahr 2020 flogen auch alle NASA-Astronauten mit Sojus zur ISS.

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