NASA-Astronautin und Direktorin Ellen Ochoa erhält die Presidential Medal of Freedom

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Die erste hispanische Frau, die ins All startete, ist nun die zweite Astronautin, die mit der höchsten Auszeichnung der Vereinigten Staaten ausgezeichnet wurde.

Ellen Ochoa, die später das Johnson Space Center der NASA in Houston leitete, wurde am Freitag (3. Mai) im Rahmen einer Zeremonie im Weißen Haus mit der Presidential Medal of Freedom ausgezeichnet. Ochoa ist der zehnte Astronaut, der die Medaille erhält.

„Für die meisten besteht der amerikanische Traum darin, bei jedem Unterfangen, das sie hier auf der Erde wählen, erfolgreich zu sein. Für Dr. Ellen Ochoa war ihr Traum im Himmel“, sagte Präsident Joe Biden, der die Zeremonie leitete. „Ellen war die erste hispanische Frau, die ins All flog und läutete damit ein völlig neues Zeitalter der Weltraumforschung ein und zeigte, was es für jede Generation bedeutet, nach den Sternen zu greifen.“

Nach Angaben des Weißen Hauses haben Personen, die für die Presidential Medal of Freedom ausgewählt wurden, erheblich zum Wohlstand, zu den Werten oder zur Sicherheit der Vereinigten Staaten, zum Weltfrieden oder zu anderen gesellschaftlichen, öffentlichen oder privaten Bestrebungen beigetragen.

„Wow, was für eine unerwartete und erstaunliche Ehre!“ sagte Ochoa, als sie zum ersten Mal hörte, dass sie geehrt werden würde, wie aus einer Erklärung der NASA hervorgeht. „Ich bin all meinen großartigen NASA-Kollegen so dankbar, die meine Karrierereise mit mir geteilt haben.“

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Präsidialmedaillen der Freiheit werden vor der Zeremonie im Weißen Haus im Jahr 2022 ausgestellt. (Bildnachweis: Weißes Haus/Cameron Smith)

Ochoa arbeitete als Forschungsingenieurin am Ames Research Center der NASA in Kalifornien, als sie 1990 in die 13. Astronautengruppe der Agentur aufgenommen wurde. Zwischen 1993 und 2002 nahm sie an vier Space-Shuttle-Missionen teil und verbrachte mehr als 40 Tage in der Erdumlaufbahn.

Während Ochoas erstem Flug, STS-56, nutzte sie den Roboterarm des Space Shuttles, um einen Satelliten auszufahren und zu bergen, der die äußere Atmosphäre der Sonne, die Korona, beobachtete. Ziel der Mission war es, Daten über den Zusammenhang zwischen der Energieabgabe der Sonne und der Erdatmosphäre sowie über die Auswirkungen dieser Faktoren auf die Ozonschicht des Planeten zu sammeln.

Auf ihren folgenden drei Missionen, STS-66, STS-96 und STS-110, half Ochoa weiterhin bei der Erforschung der Erdatmosphäre; Sie gehörte zu den ersten Astronauten, die die Internationale Raumstation betraten. und half später bei der Installation eines Teils des Backbone-Fachwerks der Station.

Ochoa war die 18. US-Amerikanerin, die ins All startete, und die 22. weltweit. Sie war der 295. Mensch, der die Erdatmosphäre verließ, und der 288., der in die Umlaufbahn gelangte, wie im Register der Raumfahrer der Association of Space Explorers verzeichnet.

Im Jahr 2013 wurde Ochoa zum 11. Direktor des Johnson Space Center der NASA ernannt, in dem sich die Missionskontrolle und das US-Astronautenkorps befinden. Ochoa war erst die zweite Frau, die diese Position innehatte, und war fünf Jahre lang im Amt. Während dieser Zeit überwachte sie die Auswahl der ersten Besatzungen, die mit kommerziellen Raumfahrzeugen starteten, und die erste einjährige Mission an Bord der Internationalen Raumstation.

Zusätzlich zur Presidential Medal of Freedom wurde Ochoa für ihre Rolle im US-Weltraumprogramm mit der höchsten Auszeichnung der NASA, der Distinguished Service Medal, gewürdigt und 2017 in die US Astronaut Hall of Fame in Florida aufgenommen. Heute tragen Schulen in Kalifornien, New Jersey, Oklahoma, Texas und Washington ihren Namen.

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Die NASA-Astrophysikerin Jane Rigby schüttelt Präsident Joe Biden die Hand, nachdem sie für ihre Führungsrolle im Webb-Weltraumteleskop mit der Presidential Medal of Freedom ausgezeichnet wurde. (Bildnachweis: Weißes Haus)

Zu den früheren Empfängern der Presidential Medal of Freedom zählen der erste Amerikaner, der die Erde umkreiste, John Glenn; die Apollo-11-Mondlandemannschaft bestehend aus Neil Armstrong, Buzz Aldrin und Michael Collins; Apollo 13-Besatzungsmitglieder James Lovell, Fred Haise und Jack Swigert; und die erste Amerikanerin im Weltraum, Sally Ride.

Zu den weiteren früheren NASA-Preisträgern gehörten das Operationsteam der Apollo-13-Mission (darunter der Astronaut Edgar Mitchell), die „Hidden Figures“-Mathematikerin Katherine Johnson und die Computerprogrammiererin Margaret Hamilton, die das Software-Engineering-Team des MIT leitete, das das Leitsystem für das Apollo-Raumschiff entwickelte.

Ochoa wurde am Freitag zusammen mit 18 anderen Trägern der Medal of Freedom geehrt, darunter dem ehemaligen Vizepräsidenten Al Gore, den Senatoren Elizabeth Dole, John Kerry und Frank Lautenberg, der ehemaligen Sprecherin des Repräsentantenhauses Nancy Pelosi, dem Journalisten Phil Donahue und der Schauspielerin Michelle Yeoh.

Biden würdigte auch Jane Rigby, eine Astrophysikerin am Goddard Space Flight Center der NASA in Maryland, die als leitende Projektwissenschaftlerin für das James Webb-Weltraumteleskop fungiert.

„Durch die Enthüllung der Geheimnisse der Galaxie löst Dr. Rigby ein Gefühl des Staunens tief in unseren Seelen aus“, sagte Biden.

Sie arbeitete viele Jahre lang an der Entwicklung des umlaufenden Observatoriums und leitete dann die Charakterisierung von Webbs wissenschaftlicher Leistung, nachdem es im Jahr 2022 im Weltraum eingesetzt wurde.

„Webb ist nicht nur zu einem Symbol für technische Exzellenz und wissenschaftliche Entdeckungen geworden, sondern auch dafür, wie viel die Menschheit erreichen kann, wenn wir alle zusammenarbeiten“, sagte Rigby in einer von der NASA veröffentlichten Erklärung. „Ich bin so stolz und dankbar, das großartige Webb-Team leiten zu dürfen.“

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