Amalthea beobachtete, wie Jupiters geheimnisvoller Mond den Großen Roten Fleck überquerte

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Die NASA-Raumsonde Juno hat den schwer fassbaren fünften Jupitermond entdeckt, der den Großen Roten Fleck des Riesenplaneten passiert, und Astronomen einen seltenen Blick auf diesen kleinen, aber faszinierenden natürlichen Satelliten ermöglicht.

Die berühmtesten Monde des Jupiter sind seine vier galiläischen Satelliten: Io, Europa, Ganymed und Callisto, von denen jeder mehrere tausend Kilometer breit ist. Der fünfte Mond des Jupiter, der entdeckt wurde, und der fünftgrößte der 95 bekannten Monde des Planeten, ist Amalthea. Es wurde 1892 von Edward Emerson Barnard gefunden, einem amerikanischen Astronomen, der ein hervorragender visueller Beobachter war. Er entdeckte auch Barnards Stern sowie eine Vielzahl dunkler Nebel.

Obwohl Amalthea Jupiters fünftgrößter Mond ist, hat er recht bescheidene Ausmaße. Die unregelmäßige Form ähnelt einer Kartoffel, ihre Längsachse erstreckt sich nur 155 Meilen (250 Kilometer) und ihre schmalste Stelle misst lediglich 79 Meilen (128 Kilometer). Schwerkraftmessungen der NASA-Raumsonde Galileo in den frühen 2000er Jahren ergaben, dass Amalthea kaum mehr als ein lose zusammengehaltener Schutthaufen und kein fester Fels ist.

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Jetzt hat Juno Amalthea zum ersten Mal während des 59. nahen Vorbeiflugs der Raumsonde an Jupiter am 7. März dieses Jahres entdeckt. Junos Umlaufbahn ist eine lange Umlaufbahn um den Gasriesen, mit einer engen Begegnung (sogenannte „Perijove“) alle 53 Erdentage; Es sollte sich auf eine kürzere Umlaufbahn bewegen, aber ein durch defekte Ventile verursachtes Fehlzünden des Triebwerks führt dazu, dass Juno für die Dauer dort bleibt, wo es ist.

Amalthea, gesehen auf zwei Bildern von Jupiter, aufgenommen von der NASA-Raumsonde Juno am 7. März 2024. (Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS. Bildverarbeitung von Gerald Eichstäd)

Juno entdeckte Amalthea als winzigen schwarzen Fleck, der sich zunächst vor einem der rötlichen, dunklen Wolkengürtel Jupiters abzeichnete und dann den Großen Roten Fleck selbst passierte. Das Ausmaß ist unglaublich; Der Große Rote Fleck ist ein riesiger antizyklonaler Sturm mit einem aktuellen Durchmesser von 7.767 Meilen (12.500 km), während die winzige Amalthea 112.500 Meilen (181.000 km) über Jupiters Wolkenoberflächen abgebildet ist.

Tatsächlich hat Amalthea die drittkürzeste Umlaufbahn aller Jupitermonde und umkreist den Riesenplaneten alle 0,5 Erdentage auf der Innenbahn relativ zur Umlaufbahn des Vulkans Io. Es leuchtet mit einer Stärke von +14, und da es dem Glanz des Jupiters so nahe kommt, hat Barnard bei seiner Entdeckung unglaubliche Arbeit geleistet. Es genügt zu sagen, dass Junos Aufgabe viel einfacher ist.

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Unsere bisher besten Bilder von Amalthea stammen von der NASA-Raumsonde Galileo. Diese vier Bilder zeigen die verschiedenen Seiten des winzigen Mondes. (Bildnachweis: NASA/JPL/Cornell University)

Nahaufnahmen von Amalthea durch die NASA-Sonden Voyager 1 und Voyager 2 sowie die Raumsonde Galileo zeigen mehrere helle Flecken und Krater auf dem kleinen Mond sowie die geheimnisvolle rote Farbe seiner Oberfläche. Tatsächlich ist Amalthea der rötlichste Körper im Sonnensystem. Die Identität dieser roten Beschichtung bleibt unbekannt, aber eine Möglichkeit besteht darin, dass es sich um Schwefel handelt, der von Ios Vulkanen ausgestoßen wurde und über den Weltraum in das benachbarte Amalthea gelangte.

Bei Amalthea gibt es ein noch tieferes Geheimnis: Sie gibt etwas mehr Wärme ab, als sie von der Sonne empfängt. Woher bezieht ein so kleiner Mond wie Amalthea diese zusätzliche Energie? Es wurden mehrere Erklärungen vorgebracht, und die Wahrheit könnte eine davon oder eine Kombination davon sein.

Beispielsweise ist Amalthea in Hitze gebadet, die von Jupiter sowohl abgestrahlt als auch reflektiert wird, während der schraubstockartige Griff der Jupiter-Schwerkraft Gezeitenspannungen innerhalb von Amalthea erzeugen könnte, die Hitze erzeugen. Dann ist da noch das riesige Magnetfeld des Jupiter, das eine magnetische Blase erzeugt, die nach der magnetischen Blase der Sonne, der Heliosphäre, die zweitgrößte Struktur im Sonnensystem ist. Amalthea ist auf seiner kurzen Umlaufbahn tief in der Magnetosphäre des Jupiter verankert, in einer Region, in der es Strahlungsgürtel geladener Teilchen gibt, die Amaltheas Oberfläche bombardieren und Energie übertragen können. Schließlich ist die Magnetosphäre möglicherweise sogar in der Lage, elektrische Ströme im Kern von Amalthea zu induzieren, die zusätzliche Wärme erzeugen.

Was auch immer die Antwort sein mag, es verstärkt den Reiz dieses fünften Mondes, der neben seinen berühmten größeren Geschwistern oft vergessen wird, dessen Geschichte jedoch genauso verlockend sein kann.

Ursprünglich auf Space.com veröffentlicht

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