Trump verspricht, alle Einwanderer ohne Papiere abzuschieben und lässt damit eine Strategie aus den 1950er-Jahren wieder aufleben – aber das hat damals nicht funktioniert und wird auch heute weniger wahrscheinlich funktionieren

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Während seines Wahlkampfs in Iowa im vergangenen September machte der frühere Präsident Donald Trump den Wählern ein Versprechen, falls er wiedergewählt würde: „Nach dem Eisenhower-Modell werden wir die größte inländische Abschiebungsaktion in der amerikanischen Geschichte durchführen“, sagte er. Trump, der in seinem ersten Präsidentschaftswahlkampf ein ähnliches Versprechen abgegeben hatte, hat dieses Versprechen kürzlich auf Kundgebungen im ganzen Land wiederholt.

Trump bezog sich auf die Operation Wetback, eine militärische Kampagne, die die Eisenhower-Regierung im Sommer 1954 startete, um die illegale Einwanderung durch die Abschiebung von Millionen Mexikanern zu beenden. „Wetback“ war eine weit verbreitete ethnische Beleidigung für Mexikaner, die illegal den Rio Grande überquerten, den Fluss, der Mexiko und die USA trennt

Trump sagt, dass er die Operation Wetback in viel größerem Maßstab nachahmen kann, indem er vorübergehende Haftzentren für Einwanderer einrichtet und sich auf lokale, staatliche und bundesstaatliche Behörden, einschließlich Truppen der Nationalgarde, verlässt, um die geschätzten 11 Millionen Einwanderer ohne Papiere, die derzeit in den USA leben, abzuschieben

Als Migrationswissenschaftler finde ich Trumps Vorschlag sowohl beunruhigend als auch irreführend. Es bedient nicht nur unbegründete und entmenschlichende Ängste vor einer Einwanderungsinvasion, sondern stellt auch den Kontext und die Auswirkungen von Eisenhowers Politik falsch dar und ignoriert gleichzeitig die stark veränderte Landschaft der US-Einwanderung heute.

Grenzschutzbeamte verfolgen im August 1950 Fußabdrücke in der Wüste entlang der Grenze zwischen Kalifornien und Mexiko.
Associated Press

Operation Wetback

Im Mai 1954 ernannte US-Generalstaatsanwalt Harold Brownell den pensionierten General Joseph Swing zum Leiter des Immigration and Naturalization Service (INS) in einem „Sonderprogramm zur Festnahme und Abschiebung illegal in diesem Land lebender Ausländer aus Gebieten entlang der Südgrenze“. Bis 2003 war das INS für die Einwanderung und Grenzkontrolle verantwortlich, die nun von mehreren Bundesbehörden wahrgenommen wird, darunter Zoll- und Grenzschutz sowie Einwanderung und Zolldurchsetzung.

Swing baute die jahrzehntelange Praxis aus, spezielle Einsatzgruppen aus INS-Agenten einzusetzen, die bei Bedarf schnell eingesetzt werden konnten, um undokumentierte Arbeiter ausfindig zu machen und abzuschieben. Die Operation begann in Kalifornien und breitete sich dann auf Arizona und Texas aus. INS-Agenten errichteten Straßensperren und durchsuchten Felder, Fabriken, Viertel und Kneipen, in denen Einwanderer arbeiteten oder sich trafen. Nach Angaben der Los Angeles Times errichtete das INS außerdem ein riesiges, mit Draht umzäuntes Sicherheitslager, um festgenommene Einwanderer in Los Angeles festzuhalten, bevor sie an die Grenze geschickt werden.

Gefangene Einwanderer wurden in heiße, überfüllte Busse oder klapprige Boote verfrachtet und zu bestimmten Grenzübergängen in Arizona und Texas geschickt, wo sie gezwungen wurden, nach Mexiko zurückzukehren. Einige strandeten in der mexikanischen Wüste gleich hinter der Grenze. Bei einem Vorfall starben 88 Migranten an einem Sonnenstich, bevor das Rote Kreuz mit Wasser und medizinischer Versorgung eintraf. Andere wurden an die mexikanischen Behörden geliefert, die sie in Züge verluden, die tiefer nach Mexiko fuhren.

Bis Mitte August hatten INS-Agenten mehr als 100.000 Einwanderer im gesamten Südwesten der USA abgeschoben. Berichten zufolge flohen weitere Tausende aus Angst vor einer Festnahme auf eigene Faust nach Mexiko zurück. Die meisten dieser Einwanderer waren junge mexikanische Männer, aber die INS nahm auch Familien ins Visier und vertrieb im August fast 9.000 Familienmitglieder, darunter Kinder, aus dem Rio Grande Valley. Es gibt auch Hinweise darauf, dass US-Bürger in die INS-Räume verwickelt sind.

Die Operation Wetback stellte einige Monate später ihren Betrieb ein und Swing erklärte im Januar 1955, dass „der Tag des Wetbacks vorbei“ sei. Das INS löste seine speziellen mobilen Einsatzkräfte auf und die Abschiebung von Einwanderern ohne Papiere führte im Laufe des nächsten Jahrzehnts zu Todesfällen.

Es geht nicht nur um Abschiebung

Die Operation Wetback sorgte für Schlagzeilen und zerstörte unzählige Leben, aber wenn es um die Abschiebung ging, war sie mehr Show als Substanz.

Die Behauptung der Regierung, im Sommer 1954 mehr als eine Million Mexikaner deportiert zu haben, hält einer Überprüfung nicht stand. Die Zahl von 1,1 Millionen bezog sich auf das gesamte Geschäftsjahr, das im Juni 1954 endete, und ein beträchtlicher Teil dieser Festnahmen waren wiederholte Festnahmen, manchmal an einem einzigen Tag. Darüber hinaus erfolgten über 97 % dieser Abschiebungen ohne formelle Abschiebungsanordnung. Stattdessen stimmten Migranten zu oder wurden gezwungen, das Land zu verlassen, nachdem sie festgenommen worden waren.

Trotz Trump-ähnlicher Rhetorik, die eine „Wetback-Invasion“ über die Grenze zwischen den USA und Mexiko anprangerte, bestand das Hauptziel der Operation Wetback nicht darin, mexikanische Einwanderer zu entfernen, sondern vielmehr darin, US-amerikanische Landwirte, insbesondere in Texas, einzuschüchtern und sie legal einzustellen.

Diese Taktik hat weitgehend funktioniert. Ein entscheidendes, aber oft übersehenes Detail der Operation Wetback ist, dass sie zur gleichen Zeit wie das Bracero-Programm stattfand, ein umfangreiches Gastarbeiterprogramm zwischen den USA und Mexiko. Zwischen 1942 und 1964 erteilten US-amerikanische Arbeitgeber über 4,6 Millionen Kurzzeitverträge an mehr als 400.000 mexikanische Landarbeiter. Fast drei Viertel dieser Verträge wurden zwischen 1955 und 1964 vergeben – nachdem das INS die Operation Wetback durchgeführt hatte.

Es ist unwahrscheinlich, dass die Operation Wetback zu einem dramatischen Rückgang der illegalen Einwanderung geführt hätte, wenn mexikanische Arbeitnehmer nicht eine legale Möglichkeit gehabt hätten, in die Vereinigten Staaten einzureisen. Ein Einwanderer, der an der Operation Wetback beteiligt war, kommentierte: „Ich werde zurückkommen – wenn möglich auf legalem Weg.“ Wenn nicht, gehe ich einfach noch einmal hinüber.“

Das INS erkannte in einem Bericht von 1958 ausdrücklich den Zusammenhang zwischen dem Bracero-Programm und dem Rückgang der undokumentierten Einwanderung an und erklärte: „Sollte … eine Beschränkung der Zahl der Braceros, die in die Vereinigten Staaten einreisen dürfen, eingeführt werden, können wir mit einem starken Anstieg rechnen.“ in der Zahl illegaler Einwanderer in die Vereinigten Staaten.“

Es ist kein Zufall, dass die Flaute bei Migranten, die nach der Operation Wetback illegal die Grenze zwischen den USA und Mexiko überquerten, nach dem Ende des Bracero-Programms im Jahr 1964 nicht anhielt. Die Mexikaner hatten immer noch starke Anreize zur Migration, aber jetzt mussten sie dies ohne Visum oder Arbeitsverträge tun Dies trug nach 1965 zu einem stetigen Anstieg der Grenzverhaftungen bei, die 1976 die Grenze von 1 Million überstiegen und im Jahr 2000 fast 2 Millionen erreichten.

Mexikanische Landarbeiter werden 1943 in Kalifornien gesehen.
Farm Security Administration – Fotosammlung des Office of War Information (Library of Congress)

Echte Lektionen

Sollte er die Präsidentschaft erneut gewinnen, hätte Trump die rechtliche Befugnis, Einwanderer ohne Papiere abzuschieben, doch die logistischen, politischen und rechtlichen Hürden, dies schnell und massiv zu tun, sind heute noch größer als in den 1950er Jahren.

Erstens leben die meisten Einwanderer ohne Papiere heute in Städten, wo die Durchsuchung von Einwanderern schwieriger durchzuführen ist. Das INS lernte diese Lektion, als sich die Operation Wetback im September 1954 vom überwiegend ländlichen Südwesten auf städtische Gebiete im Mittleren Westen und pazifischen Nordwesten verlagerte. Obwohl Hunderte von Agenten an diese Orte verlegt und ähnliche Taktiken angewendet wurden, lösten die INS-Agenten weitaus weniger Festnahmen aus, als sie darum kämpften Einwanderer finden und halten.

Zweitens ist die Bevölkerung ohne Papiere in den USA viel verstreuter und vielfältiger als in den 1950er Jahren. Heute sind Mexikaner nicht mehr in der Mehrheit und fast die Hälfte der Einwanderer ohne Papiere lebt außerhalb der sechs wichtigsten Einwanderungszentren – Kalifornien, Texas, Florida, New York, New Jersey und Illinois.

Drittens schlichen sich die meisten Einwanderer ohne Papiere in den USA nicht heimlich über die Grenze. Schätzungsweise 42 % sind zwar legal in das Land eingereist, haben ihr Visum jedoch illegal überschritten. Weitere 17 % beantragten und erhielten einen kurzfristigen Aufenthaltsstatus, der sie vor einer sofortigen Abschiebung schützt.

Schließlich dürften Massendeportationen heute einen breiteren Widerstand hervorrufen als in den 1950er Jahren. Die meisten Gewerkschaften und mexikanisch-amerikanischen Organisationen, die einst strikt gegen die Einwanderung ohne Papiere waren, gehören heute dem Lager der Einwanderer an. Ebenso ist es unwahrscheinlich, dass die mexikanische Regierung, die bei der Operation Wetback geholfen hat, die Abschiebung einer großen Zahl von Nicht-Mexikanern in ihr Hoheitsgebiet ohne die entsprechenden Dokumente zulassen wird.

Trump unterstützt keine Möglichkeit, Einwanderern ohne Papiere eine legale Alternative zu bieten, was bedeutet, dass Migranten weiterhin Wege finden werden, illegal über die Grenze zu gelangen.

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